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El riesgo de la dependencia del petróleo

 
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(I de IV partes)

“El petróleo no es el oro negro; es el excremento del diablo”. Juan Pablo Pérez Alfonzo, ministro de Minas e Hidrocarburos de Venezuela de 1959 a 1964 y cofundador de la OPEP.

Ante la situación actual donde el petróleo vuelve a jugar un papel importante en la situación geopolítica, como lo muestra el apoyo por parte de Putin en Rusia al gobierno de Assad en Siria, la reimposición de sanciones por parte de Estados Unidos a Irán y la crítica situación de Venezuela, vale la pena hacer un recorrido histórico sobre la industria del petróleo y revisar diferentes episodios donde la dependencia de este producto ha provocado decisiones estratégicas erróneas, graves crisis económicas, empobrecimiento de la población y conflictos bélicos importantes.

El petróleo ha tenido diferentes usos en la historia de la humanidad, a partir de las filtraciones del subsuelo se ha utilizado como material de construcción, pegamento, impermeabilizante, medicina e incluso como arma destructora (oleum incendiarium, utilizado por los bizantinos), pero fue la iluminación a través del queroseno lo que detonó una mayor demanda de petróleo en la segunda mitad del siglo XIX, sustituyendo al aceite de semen de ballena. El primer país en construir refinerías de petróleo fue Rumania en 1856, que contaba con petróleo en las laderas de los montes Cárpatos. Pocos años después, se descubrió el primer pozo petrolero en Estados Unidos, que en sólo 10 años superó la producción de Rumania al desarrollar la tecnología para perforación.

En las siguientes dos décadas, la producción de petróleo fue creciendo y las exportaciones de queroseno de Estados Unidos a Europa iniciaron. Rusia, que arrancaba su etapa de industrialización, empezó a importar petróleo de Estados Unidos en 1862, con el propósito de iluminar la ciudad de San Petesburgo, capital del imperio. En 1873, Rusia decidió abrir a compañías privadas la exploración y extracción de petróleo en el Mar Caspio, específicamente en el puerto de Baku en lo que...

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